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Karen Messing. Hablar con las mujeres para comprender

Biografía profesional

Su carrera profesional comenzó como genetista. En 1978, siendo profesora de genética molecular, los trabajadores de una refinería de fosfatos se enteraron de que el mineral con el que trabajan estaba contaminado con polvo radiactivo y se pusieron en contacto con ella para pedirle ayuda.

Cuando descubrió que la exposición radiactiva estaba afectando a los trabajadores y sus familias, se dedicó intensamente a buscar soluciones pidiendo ayuda a especialistas experimentados y a la propia empresa sin mucho éxito. En su libro “Dolor y prejuicio. Lo que la ciencia puede aprender sobre el trabajo de la gente que lo hace” cuenta esta experiencia y otras muchas que vivió a lo largo de las siguientes décadas en todo el mundo y en muchos diferentes sectores.

Este título ya va dando cuenta de dos aspectos destacables de su personalidad investigadora: la originalidad de sus planteamientos y la innovación respecto al papel de la ciencia en la generación de evidencias sobre la salud de los trabajadores y trabajadoras.

Contribución a la visibilidad de los efectos del trabajo en la salud de las mujeres

Pero su mayor contribución como investigadora ha sido la integración de los aspectos de género en el campo de la ergonomía, generando evidencias sobre la forma en que el entorno de trabajo afecta física y mentalmente.

Desde sus primeras investigaciones puso de manifiesto que, hasta entonces, los estudios sobre los efectos en la salud de las condiciones de trabajo establan plagados de sesgos que desatendían lo que ocurría entre las mujeres y las hacían invisibles en los estudios, los registros y las prácticas preventivas, pero también las políticas, las normativas e incluso el activismo por la seguridad y salud en el trabajo.

Por eso se dedicó intensamente a explorar lo que hacen las mujeres en el trabajo, cómo lo hacen y lo más especial, cómo experimentan de primera mano los efectos del trabajo en su salud; así había que deshacer el tópico tan extendido de que las mujeres no merecían un lugar propio en la ciencia y la práctica de la salud laboral por ocupar puestos con menos riesgos que los hombres.

En “One-eyed science”, junto con sus colegas, recopila años de investigación en oficios tan distintos como camareras, limpiadoras, operadoras telefónicas, procesadoras de pollos, enfermeras, operarias de fábricas, secretarias o empleadas de banca.

El abordaje de sus investigaciones es muy especial, por poco frecuente y necesario;

  • Por una parte, observaciones detalladas de las tareas (que permitieron encontrar datos impactantes del esfuerzo “real” -físico y mental- que hacían las mujeres en trabajos pretendidamente más livianos que los de sus compañeros varones)
  • Por otra, explora las vivencias de las mujeres en profundidad “escuchándolas” atentamente hasta llegar al entendimiento de las realidades cotidianas que perciben las mujeres en el trabajo nunca antes exploradas.

En “Integrando el género en el análisis ergonómico”, traducido a seis idiomas, aporta luz y estrategias para concretar cambios y mejoras en la organización del trabajo femenino y los puestos de trabajo de las mujeres.

Impacto de su trabajo y reconocimientos

Karen Messing ha escrito más de 226 publicaciones que han alcanzado más de 5.000 citaciones en torno a las desigualdades que afrontan las mujeres en el trabajo y cómo afectan a su salud. Muchos de sus libros se han publicado en numerosos idiomas y ha recibido un sinfín de premios. La metodología y los resultados de sus investigaciones han abierto los ojos a una realidad escondida con una orientación a la acción para mejorarla. 

De hecho, entre otros muchos impactos, ya en 2014 influyó en una ley francesa que obliga a las empresas a proporcionar indicadores específicos de género en materia de salud y seguridad, fundó el comité técnico «Género y Trabajo» de la Asociación Internacional de Ergonomía o firmó el primer documento de orientación de la OMS sobre el tema de género y salud ocupacional.

Sigue colaborando como profesora emérita de la Universidad de Quebec en Montreal; de hecho, sus publicaciones recientes siguen mostrando su inagotable activismo en la defensa de la salud de las mujeres y la singularidad de su enfoque. Por ejemplo, en “Bent out of shape: shame, solidarity, and women’s bodies at work” rescata la importancia de prestar atención al cuerpo y la biología de las mujeres, con todo lo que significa, aprovechar positivamente la diversidad y es necesario fomentar la solidaridad mutua para transformarnos a todos y todas.

Referencias seleccionadas

  • Messing, K. 2021. Bent out of shape : shame, solidarity, and women’s bodies at work. Toronto: Between the Lines.
  • Messing, K (2014). Pain and Prejudice: What Science Can Learn about Work from the People Who Do It. BTL Books, Toronto.
  • Messing, K., Ostlin, P. 2006. Gender Equality, Work and Health : A Review Of The EvidenceOrganisation mondiale de la santéGenève
  • Messing, K. (2002). El trabajo de las mujeres: comprender para transformar. Los libros de la catarata. Madrid
  • Messing, K. (1998). One-eyed Science: Occupational Health and Women Workers. Philadelphia: Temple University Press.

1 comentario en “Karen Messing. Hablar con las mujeres para comprender”

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A M Garcia, P Boix, C CanosaWhy do workers behave unsafely at work? Determinants of Safe work practices in industrial workers. OccupEnviron Med 2004;61:239246
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Zohar D, Luria G. The use of supervisory practice as a leverage to improve safety behavior: a cross-level intervention model. Journal of Safety Research 2003: 34:567577

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La interacción con el supervisor es clave para mejorar los comportamientos en seguridad

Tres estudios de intervención en otras tantas empresas evidenciaron que una mayor interacción de los supervisores con sus equipos en materia de seguridad generaba cambios significativos en el comportamiento de los trabajadores. A medida que aumentó la frecuencia de las reuniones y charlas por parte de los supervisores, se redujo la frecuencia de prácticas inseguras de los trabajadores en materia de orden y limpieza, uso de EPIs, manipulación de cargas, manejo de máquinas, etc.
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Las empresas con una buena cultura preventiva generan un mayor valor para sus inversores

Un estudio puso a prueba la hipótesis de que el esfuerzo preventivo puede estar asociado con el posicionamiento de las empreses en el mercado de valores. El seguimiento de las empresas estadounidenses ganadoras del Corporate Health Achievement Award (CHAA) mostró cómo dichas empreses lograban mejoras significativas de su cotización en bolsa según el índice Standard and Poor’s (S&P). Los resultadaos también pueden ser interpretados en términos de que las empresas que se centran en la salud y la seguridad son empresas que gestionan igualmente bien otros aspectos de su negocio. El premio CHAA es un reconocimiento de ACOEM (American College of Occupational and Environmental Medicine) a la excelencia en el liderazgo y gestión de la salud y bienestar en el trabajo.
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